BRUSELAS - Al enfrentarse a una decisión sobre si imponer restricciones estrictas a un mercado en auge de los cigarrillos electrónicos, los miembros del Parlamento Europeo recibieron una carta de súplica en septiembre firmada por miles de ex fumadores preocupados de que "la historia positiva de los cigarrillos electrónicos sea A punto de detenerse bruscamente.

Las firmas fueron recolectadas a través de un sitio web, saveecigs.com, que se proclamó la voz de los "millones olvidados en este debate": personas que habían tomado cigarrillos electrónicos para dejar de fumar, y sus familias agradecidas.

El sitio web, sin embargo, no era el esfuerzo de base que decía ser. El texto de la carta que pidió a la gente que firmara fue redactado por un cabildero de Londres contratado por Totally Wicked, una compañía de cigarrillos electrónicos. El sitio web había sido creado por una mujer británica que vivía en Islandia y que anteriormente había trabajado para los propietarios de Totally Wicked.

Como sede de la Unión Europea, Bruselas establece estándares regulatorios que resuenan en todo el mundo. Compite con Washington como foco para el cabildeo corporativo, con un número estimado de cabilderos profesionales de 30,000 con firmas de cabildeo registradas y miles más que operan bajo el radar.

En este caso, una campaña decidida de cabildeo, que unía intereses corporativos en una industria incipiente pero de rápido crecimiento con voces generadas por el público en general, apuntaba a un problema de salud pública convincente: si los cigarrillos electrónicos, que suministran nicotina sin quemar tabaco, deberían Ser regulados como medicamentos, al igual que los parches de nicotina.

Las apuestas eran sustanciales. Si bien los cigarrillos electrónicos no se han relacionado con ningún problema de salud grave, se han utilizado de manera generalizada durante tan poco tiempo que los investigadores aún no tienen una base para determinar si existen riesgos a largo plazo. La decisión de la Unión Europea sentaría las bases para un debate sobre el alcance de la regulación en los Estados Unidos, donde se espera que la Administración de Alimentos y Medicamentos emita sus propias reglas sobre los dispositivos de suministro de nicotina. El resultado de la batalla en Bruselas podría contribuir en gran medida a configurar el panorama competitivo del negocio en Europa y más allá.

Las probabilidades parecían estar muy en contra de la industria del cigarrillo electrónico. La hostilidad hacia el cabildeo corporativo es profunda en la burocracia y la legislatura de la Unión Europea. Y los legisladores aparentemente estaban en vías de categorizar los cigarrillos electrónicos como medicinales.

Sin embargo, el resultado, impulsado en gran parte por el éxito de la industria en movilizar una ola de apoyo de los consumidores y usarlo para aplicar presión política a los legisladores, representó una gran victoria para los vendedores de cigarrillos electrónicos, una en la que no solo fueron capaces de vender tabaco. compañías, pero también compañías farmacéuticas que fabrican productos de la competencia para personas que intentan dejar de fumar.

Para el deleite de empresas como Totally Wicked y SMOKO el Parlamento Europeo votó en octubre 8 para eliminar las propuestas de los funcionarios de salud para regular los cigarrillos electrónicos como un medicamento, lo que habría restringido su venta a farmacias en muchos países del bloque 28-nación y habría impuesto costosos procedimientos de certificación a los productores. La decisión del Parlamento no puso fin a la discusión, pero levantó una gran nube inmediata que amenazaba un negocio que, según algunos analistas de Wall Street, podría ser más grande que el tabaco en una década.

Cuando la Comisión Europea propuso inicialmente en diciembre pasado que los cigarrillos electrónicos fueran tratados como medicamentos, la industria se dio cuenta inmediatamente de que "teníamos un gran problema y una gran pelea por delante", recordó Ray Story, el presidente estadounidense de United Tobacco Vapor Group, Empresa de e-cigarrillos con oficinas en Atlanta y Amsterdam.

Determinado a evitar un precedente que probablemente endurezca la regulación de los cigarrillos electrónicos más allá de Europa, el Sr. Story contrató a EPPA, una compañía establecida de cabildeo en Bruselas, y una prominente firma de abogados belga, Van Bael & Bellis. Presionaron el argumento de que "los cigarrillos electrónicos no son una droga" y que cualquier decisión de clasificarlos como tales sería desafiada vigorosamente en los tribunales.

El esfuerzo se encontró rápidamente con una fuerte oposición no solo de los grupos antitabaco, que temían que los cigarrillos electrónicos levantaran el estigma de la adicción a la nicotina, sino también de la industria farmacéutica, que se preocupaba por perder clientes por sus propios parches de nicotina y otros "reemplazos de nicotina". terapias ", que están todos regulados como medicamentos.

Entre las empresas relacionadas con la industria de los cigarrillos electrónicos se encuentran GlaxoSmithKline, la compañía farmacéutica con sede en Londres, que vende chicle de nicotina Nicorette en los Estados Unidos, y Johnson & Johnson, la compañía estadounidense de productos de consumo, propietaria del fabricante de chicles Nicorette. Parches e inhaladores.

Las compañías de cigarrillos electrónicos, sin embargo, descubrieron una fuerza poderosa que los impulsaría a través de todos estos obstáculos: la determinación de sus consumidores de seguir consumiendo. A diferencia de los fumadores de cigarrillos, quienes generalmente aceptan que fumar es peligroso y se han acostado mal a pesar de las restricciones cada vez más estrictas de su hábito, los usuarios de cigarrillos electrónicos, comúnmente conocidos como "vapeadores", han creado una subcultura bulliciosa que se opone a cualquier norma que pueda limitar la disponibilidad. de la amplia gama de dispositivos alimentados por batería y fluidos de nicotina con sabor en el mercado.

"¿Todas estas personas están a sueldo de las compañías de e-cig?", Dijo Linda McAvan, miembro influyente del comité de salud pública y medio ambiente del Parlamento. "No. Pero estas compañías les han dicho que Bruselas quiere quitarles su producto. Ellos están realmente enojados. Pero su ira ha sido alimentada ".

Esta ira, ya sea espontánea o avivada por las empresas, proporcionó a la industria un ejército de cabilderos voluntarios. "Son casi evangélicos con respecto a los cigarrillos electrónicos", dijo Rebecca Taylor, una de los muchos miembros del Parlamento Europeo dominada por los llamamientos de ex fumadores que cambiaron a cigarrillos electrónicos.

Sin tales apelaciones, las regulaciones propuestas se habrían convertido en ley y las compañías tendrían que cerrar.

Tan recientemente como a mediados del verano, las esperanzas de la industria de los cigarrillos electrónicos de descarrilar las regulaciones parecían condenadas. Los estados miembros de la Unión Europea los respaldaron de manera abrumadora, y en julio, el comité de salud pública de la Sra. McAvan también votó a favor de ellos, abriendo el camino para una votación de todo el Parlamento.

El sitio web saveecigs.com de repente saltó a la vida. Richard Hyslop, un cabildero con sede en Londres, dijo que se le ocurrió la idea del sitio web y que redactó la "carta abierta" enviada a los parlamentarios.

Las empresas y asociaciones comerciales presentaron la propuesta regulatoria como un esfuerzo por prohibir los cigarrillos electrónicos en Europa. Tales afirmaciones, dijo la Sra. McAvan, miembro del comité de salud, "simplemente no son ciertas". Sin embargo, rápidamente terminaron en foros de Internet dedicados a "vapear" y en VapourTrails TV, una operación de video por Internet dirigida por David Dorn, un jubilado Editor de la revista y apasionado jugador que dejó un hábito de fumar de cinco paquetes al día. Los Vapers bombardearon al Parlamento con correos electrónicos y cartas que exigían que Bruselas no prohibiera sus dispositivos.

Axel Singhofen, un asesor en política de salud para los miembros del Parlamento del Partido Verde, dijo que el bombardeo se convirtió en "inusualmente agresivo". Añadió que los mensajes de individuos y grupos supuestamente diferentes usaban frases similares.

Vaperos individuales dicen que su furia no tuvo nada que ver con intereses comerciales. "Por supuesto, no solo somos AstroTurfers", dijo Luc Van Daele, un usuario belga que ha participado activamente en protestas antirregulación, utilizando un término que describe grupos de consumidores falsos establecidos por la industria.

Chris Davies, un miembro británico del Parlamento Europeo y un opositor abierto de la regulación propuesta, dijo que recibió cientos de mensajes de los usuarios de cigarrillos electrónicos suplicando contra una regulación más estricta. Su conclusión, dijo, fue que "los europeos 700,000 mueren cada año a causa del tabaco y nadie, por lo que sé, ha muerto a causa de los e-cigs".

Lo que había sido una clara mayoría a favor de una regulación estricta se desvaneció. A principios de octubre, Frédérique Ries, un miembro belga del Parlamento Europeo y un aliado político del Sr. Davies, redactó una enmienda para eliminar una cláusula que requiere una regulación medicinal para los cigarrillos electrónicos. La Sra. Ries dijo que nunca había conocido a un cabildero para la industria de los cigarrillos electrónicos, pero se había dejado llevar por los argumentos de los vapeadores. "No son falsos", dijo ella.

En la víspera de la votación de octubre 8 en Estrasburgo, Francia, donde el Parlamento se reúne durante una parte del año, los usuarios de cigarrillos electrónicos se reunieron fuera de la asamblea para una protesta bulliciosa, organizada oficialmente por un grupo francés llamado Asociación Independiente de Usuarios de Cigarrillos Electrónicos. , que presentó una petición al Parlamento firmada por los usuarios de 39,000.

Pero otro grupo que patrocina silenciosamente el evento fue la principal organización de Francia para los negocios de cigarrillos electrónicos, el Colectivo de Actores de Cigarrillos Electrónicos. El propietario de la mayor compañía de fluidos de nicotina de Francia contrató un autobús para llevar a 50 de sus empleados a la protesta. Poco después del mediodía del día siguiente, la enmienda de la Sra. Ries que elimina la demanda de regulación medicinal se aprobó fácilmente. Totally Wicked, en un comunicado, lo calificó como "un gran resultado para la industria de los cigarrillos electrónicos".

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